Editing genico con CRISPR-Cas9 potrebbe danneggiare il DNA: pericolo di tumori?

La tecnica di editing genico CRISPR-Cas9 può causare mutazioni estese e danni genetici difficili da rilevare attraverso il test standard del DNA, fino ad aumentare il rischio di cancro in alcune cellule.

La tecnica di editing genico CRISPR-Cas9 può causare mutazioni estese e danni genetici difficili da rilevare attraverso il test standard del DNA, fino ad aumentare il rischio di cancro in alcune cellule.

Sono i risultati di uno studio condotto dai genetisti del Wellcome Sanger Institute e pubblicati sulla rivista Nature Biotechnology, a distanza di poco più di un mese da altri due studi che erano giunti a conclusioni simili.

La terapia genica trasforma essenzialmente le cellule immunitarie di un paziente, in modo che siano in grado di combattere contro una specifica malattia invasiva.
CRISPR/Cas9, uno dei più recenti strumenti di modifica del genoma, può alterare sezioni del DNA tagliando in punti specifici e introducendo cambiamenti in quella posizione. Da molti è considerato come un metodo promettente per creare trattamenti per malattie come l'HIV o il cancro.

"CRISPR" si riferisce alle ripetute ripetizioni palindromiche a intervalli regolari con cluster che si verificano nel genoma di alcuni batteri. Cas9 è una endonucleasi associata a CRISPR, un enzima noto come "forbice molecolare" che taglia, modifica o corregge il DNA associato alla malattia in una cellula.

I ricercatori hanno scoperto che la tecnica di editing genetico ha eliminato migliaia di basi del DNA, alcune delle quali erano distanti dalla zona della modifica iniziale. La preoccupazione è legata al fatto che alcune delle eliminazioni possono silenziare i geni che dovrebbero essere attivi o, come hanno fatto notare gli autori, attivare alcuni geni che dovrebbero essere disattivati, in particolare quelli che possono causare il cancro.

La scoperta dopo un’analisi approfondita
I genetisti hanno detto che gli studi precedenti non avevano evidenziato molte mutazioni impreviste nel DNA ad opera della tecnica CRISPR-Cas9 nel sito di destinazione dell’editing genomico. Hanno poi effettuato un’analisi sistematica sia nel topo che nelle cellule umane, e hanno trovato che la tecnica dava luogo a mutazioni estese.

«Questa ricerca è la prima valutazione sistematica di eventi imprevisti derivanti dal montaggio di CRISPR-Cas9 in cellule terapeuticamente rilevanti», ha affermato Allan Bradley, uno degli autori, «e abbiamo scoperto che i cambiamenti nel DNA sono stati seriamente sottovalutati. È importante che chiunque pensi di utilizzare questa tecnologia per la terapia genica proceda con cautela, e valuti molto attentamente il possibile verificarsi di effetti dannosi».

Le questioni sollevate nello studio seguono a ruota le preoccupazioni emerse di recente in due precedenti analisi pubblicate su Nature Medicine, le quali hanno suggerito che CRISPR-Cas9 è potenzialmente associato al rischio di cancro. L'anno scorso uno studio, che sosteneva che la tecnica può causare mutazioni inattese in tutto il genoma, è stato successivamente ritirato. Un altro studio ha dimostrato che il sistema immunitario dell’organismo può attaccare la tecnica Cas9, anche se i ricercatori si sono detti convinti che queste risposte immunitarie siano gestibili.

Impatto immediato sulle aziende coinvolte
Lo studio ha ovviamente avuto un impatto sul valore azionario delle aziende leader nello sviluppo di questa tecnologia. STAT News ha riportato che, entro 20 minuti dalla pubblicazione del nuovo studio, le biotech CRISPR Therapeutics, Sangamo Therapeutics, Editas Medicine e Intellia Therapeutics hanno perso circa 300 milioni di dollari in valore azionario.

Tom Barnes, responsabile dell’innovazione in Intellia, ha dichiarato alla testata STAT che «con tutto il lavoro di editing che ha fatto la mia azienda negli esperimenti con i topi, i ricercatori non hanno visto nessuna trasformazione cancerogena di queste cellule...». «Intellia non crede che queste scoperte abbiano un impatto significativo sulla strada da seguire per le terapie basate su CRISPR» ha fatto sapere l’azienda

«Non usiamo i metodi descritti in questo documento di Nature Biotech ... tuttavia, nel nostro lavoro, non vediamo risultati simili», ha affermato CRISPR Therapeutic, mentre Editas ha detto che la società non era «specificamente interessata» alle ultime scoperte. Sangamo non ha risposto immediatamente a una richiesta di commento.