Vaccino anti Covid a base di Rna messaggero: la biotech Moderna accelera lo sviluppo anche grazie a sovvenzioni Usa

COVID-19

La Biomedical Advanced Research and Development Authority, meglio nota come BARDA, una importante agenzia governativa americana, ha accettato di investire fino a 483 milioni di dollari sul vaccino della biotech statunitense Moderna che giā si trova in fase clinica per difendersi dalla pandemia da SARS-CoV-2.

La Biomedical Advanced Research and Development Authority, meglio nota come BARDA, una importante agenzia governativa americana, ha accettato di investire fino a 483 milioni di dollari sul vaccino messo a punto dalla biotech statunitense Moderna che già si trova in fase clinica per l'immunizzazione passiva contro la pandemia da SARS-CoV-2. Con questa decisione ne verrà finanziato lo sviluppo aprendo la strada a uno studio registrativo di fase III che potrebbe iniziare già nell'autunno di quest'anno.

Moderna è una società di biotecnologia con sede a Cambridge, nel Massachusetts, specializzata nella scoperta e nello sviluppo di farmaci basati sull'Rna messaggero. La società crea mRna sintetico che può essere iniettato nei pazienti per aiutarli a creare le proprie terapie.

Il farmaco sperimentale oggetto del finanziamento è noto col nome in codice mRNA-1273. E’ un vaccino a base di Rna messaggero diretto contro la SARS-CoV-2 ed è stato selezionato da Moderna in collaborazione con i ricercatori del Vaccine Research Center (VRC) presso il National Institute of Allergy and Infectious Diseases (NIAID), che fa oparte dell'NIH.

Come funziona il vaccino di Moderna
Il vaccino è stato progettato per codificare per una forma stabilizzata della proteina spike che si trova sul Coronavirus, dotando l'organismo di un meccanismo di difesa. Questa proteina, una volta espresse sulla superficie della cellula, viene riconosciute dal sistema immunitario che la terrà così in memoria in caso di infezione per innescare una risposta immunitaria.

Si tratta di un metodo alternativo rispetto a quello più tradizionale che consiste nell'inserire all'interno di una cellula un virus innocuo capace però di produrre alcune proteine virali tipiche del virus che causa la malattia.
Uno dei principali vantaggi dei vaccini contro l'Rna (e il Dna) è che utilizzano processi sintetici e non richiedono cultura o fermentazione, offrendo una produzione molto più veloce.

Quasi due decenni fa i ricercatori hanno dimostrato che l'mRNA, fornito esternamente, viene tradotto nella proteina codificata. Tuttavia, l'mRNA non è una molecola molto stabile, e ciò ha impedito ai vaccini mRNA di diventare realtà. Il vaccino mRNA-1273 in fase di sviluppo, utilizza modifiche chimiche per stabilizzare l'mRNA e lo impacchetta in una forma iniettabile usando nanoparticelle liquide.

Una lotta contro il tempo
Il primo lotto clinico, finanziato dalla Coalition for Epidemic Preparedness Innovations, è stato completato il 7 febbraio 2020 e sottoposto a test analitici; è stato spedito al NIH il 24 febbraio, 42 giorni dalla selezione della sequenza. Il primo partecipante allo studio di Fase 1 di mRNA-1273 condotto dall'NIH è stato dosato il 16 marzo, 63 giorni dalla selezione della sequenza al dosaggio dello studio di Fase 1. A condizione che i dati sulla sicurezza siano positivi, la Fase II potrebbe iniziare in questo trimestre e la Fase III può iniziare subito dopo.

La biotech americana sta assumendo 150 persone, per lo più ingegneri e tecnici altamente sopecializzati, al fine di accelerare il programma di produzione. L’azienda passerà da 2 turni 5 giorni alla settimana a un lavoro non-stop, 24 ore su 24, tutti i giorni della settimana, al di poter arrivare a poter produrre fino a decine di milioni di dosi.

Per Moderna, che ha investito molto nei propri impianti di produzione, nell'ambito di un ambizioso piano per creare un attore player tecnologico, è un'opportunità per fare un passo avanti nello sviluppo di vaccini che potrebbe affermare la società come un nuovo importante attore in un campo a lungo dominato da pochi giganti. I loro piani ora prevedono di produrre milioni di dosi in autunno, decine di milioni l'anno prossimo.

La posta in gioco è enorme, per tutti, dato che la pandemia affligge milioni di persone e il numero di morti a livello globale è già arrivato a 160.000.

In borsa il valore dell’azienda è già salito moltissimo e oggi supera i 15 miliardi di dollari. La decisione del BARDA l’ha fatto salire del 21 per cento.

In un campo in cui i team di sviluppo possono lavorare per decenni su un vaccino, questo va oltre la velocità - è un tentativo di stabilire un nuovo record mondiale che sarebbe difficile da battere in qualsiasi circostanza. Lo sviluppo di un vaccino richiede tipicamente anni, a volte decenni. Ma l'emergenza globale che blocca i Paesi e gli Stati richiede di correre rischi che non sarebbero mai stati previsti prima della pandemia che ha spaventato miliardi di persone in tutto il mondo.

L'amministratore delegato di Moderna Stéphane Bancel. il cui team sta conducendo il programma più avanzato degli Stati Uniti - dice di essere "cautamente ottimista" sul fatto che otterranno il profilo di sicurezza che stanno cercando con le prove di anticorpi neutralizzanti necessari per proteggersi dal virus.

"La biologia molecolare non è magia nera", dice Bancel, che si è dato da fare in questo senso negli ultimi dieci anni.  "Con l'avvertenza che la biologia, si impara sempre ad essere umili".

Bancel ha già parlato in precedenza della possibilità di fornire il primo ciclo del vaccino agli operatori sanitari già in autunno. Questo è ancora sul tavolo, dice, ma ci dovrebbero essere discussioni con la FDA per vedere se questo sarebbe un programma di uso compassionevole o un altro programma di Fase III o qualche altro programma necessario per fornire il vaccino.

"Abbiamo accesso diretto al team e alla leadership" presso la Fda, dice l'amministratore delegato. Quindi, qualunque cosa si decida, la discussione può avvenire in tempo reale.

Le ricerche di Moderna
La visione di un farmaco mRNA ha affascinato gli scienziati per decenni. "È un'idea enorme", dice Michael Heartlein, che dirige la ricerca sull'mRNA presso una biotecnologia concorrente chiamata RaNA Therapeutics a pochi isolati di distanza. "Qualsiasi target proteicoin cui si può pensare a un potenziale terapeutico, ci si può avvicinare con l'mRNA". La molecola a singolo filamento crea una fabbrica di proteine temporanea al di fuori del nucleo di una cellula e si attacca ai ribosomi. Questo macchinario cellulare traduce la sua sequenza di quattro tipi di nucleosidi-adenosina, citidina, uridina e guanosina in una proteina. Poi si degrada in un giorno.

L'assemblaggio di queste istruzioni chimiche potrebbe essere un modo più veloce e più adattabile per fare farmaci rispetto alla produzione delle singole proteine stesse in grandi bioreattori. E permetterebbe agli scienziati di fornire proteine che agiscono all'interno delle cellule o che coprono le loro membrane, che sono una sfida da introdurre dall'esterno. Un farmaco mRNA sarebbe anche più facile da controllare rispetto alla terapia genica tradizionale. Come l'mRNA, la terapia genica può indurre le cellule a produrre proteine terapeutiche, ma tipicamente introduce DNA che può integrarsi in modo imprevedibile nel genoma.

Se riesci a violare le regole dell'mRNA, "essenzialmente l'intero regno della vita è a tua disposizione", dice Hoge, un medico in formazione che ha lasciato il posto di analista sanitario per diventare presidente di Moderna nel 2012. Adattare la traduzione di mRNA per combattere le malattie "non è in realtà una biologia ad altissimo rischio", aggiunge. "È quello che farebbero i tuoi geni se fossero attori razionali".

Un problema chiave, tuttavia, è che il nostro corpo normalmente distruggerebbe l'mRna in arrivo prima che possa produrre un'alterazione. Si tratta di una molecola relativamente grande che è soggetta a degradazione, e per quanto riguarda le nostre cellule, si suppone che provenga dal nucleo, dove viene trascritto dal Dna. L'RNA che invade dall'esterno della cellula è il segno distintivo di un virus, e il nostro sistema immunitario ha sviluppato modi per riconoscerlo e distruggerlo.

Moderna mira a progettare l'RNA messaggero (mRNA) che dirige le cellule per fare una proteina che funziona come un farmaco o un vaccino. Per avere successo, l'mRNA deve entrare nella cellula, evitare la degradazione ed essere tradotto in modo efficiente. L’auspicio di tutti, non solo dei suoi azionisti, è che abbia trovato la strada giusta.

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