Vaccino anti Covid, il prodotto cinese supera la fase I. Sicuro e induce una risposta immunitaria

COVID-19

Un vaccino sperimentale contro il coronavirus sviluppato dalla cinese CanSino Biologics ha innescato risposte del sistema immunitario in adulti sani arruolati in uno studio clinico condotto a Wuhan, in Cina, l'epicentro iniziale della pandemia Covid-19. Il vaccino anti Covid-19, il primo a completare la fase 1 di sperimentazione clinica, si Ŕ dimostrato sicuro, ben tollerato e in grado di generare una risposta immunitaria contro la SARS-CoV-2 nell'uomo. E' quanto emerge da uno studio pubblicato su The Lancet.

Un vaccino sperimentale contro il coronavirus sviluppato dalla cinese CanSino Biologics ha innescato risposte del sistema immunitario in adulti sani arruolati in uno studio clinico condotto a Wuhan, in Cina, l'epicentro iniziale della pandemia Covid-19.

Il vaccino anti Covid-19, il primo a completare la fase 1 di sperimentazione clinica, si è dimostrato sicuro, ben tollerato e in grado di generare una risposta immunitaria contro la SARS-CoV-2 nell'uomo. E’ quanto emerge da uno studio pubblicato su The Lancet.

I ricercatori hanno sottolineato, tuttavia, che non si sa abbastanza sulle risposte immunitarie alle infezioni da coronavirus per determinare con certezza se il vaccino possa essere effettivamente protettivo. Inoltre, circa la metà delle persone testate aveva un'immunità preesistente al virus inattivato che CanSino utilizza per il suo vaccino, compromettendo alcune delle risposte.
Lo studio, un trial in aperto condotto su 108 adulti sani, dimostra risultati promettenti dopo i primi 28 giorni;  i risultati finali saranno valutati in sei mesi. Sono ovviamente necessarie ulteriori prove per capire se la risposta immunitaria che essa suscita protegge efficacemente contro l'infezione da SARS-CoV-2 però l’inizio è promettente.

"Questi risultati rappresentano una pietra miliare importante. Lo studio dimostra che una singola dose del nuovo vaccino che utilizza un adenovirus di tipo 5 come vettore (Ad5-nCoV) produce anticorpi specifici del virus e cellule T in 14 giorni, rendendolo un potenziale candidato per ulteriori indagini", afferma il professor Wei Chen dell'Istituto di Biotecnologia di Pechino, Cina, responsabile dello studio.
"Tuttavia, questi risultati devono essere interpretati con cautela. Le sfide nello sviluppo di un vaccino Covid-19 sono senza precedenti, e la capacità di innescare queste risposte immunitarie non indica necessariamente che il vaccino proteggerà gli esseri umani dal Covid-19". Questo risultato mostra una visione promettente per lo sviluppo dei vaccini COVID-19, ma siamo ancora molto lontani dal fatto che questo vaccino sia disponibile per tutti".

Uno studio di fase 2 randomizzato, in doppio cieco, controllato con placebo del vaccino Ad5-nCoV è già stato avviato a Wuhan per determinare se i risultati dello studio pubblicato su Lancet possono essere replicati, e se ci sono eventi avversi fino a 6 mesi dopo la vaccinazione. Viene condotto in 500 adulti sani - 250 volontari a cui è stata somministrata una dose media, 125 a cui è stata somministrata una dose bassa e 125 cui è stato somministrato un placebo come controllo. Per la prima volta, questo includerà partecipanti di età superiore ai 60 anni, un target importante per il vaccino.

La creazione di un vaccino efficace è vista come la soluzione a lungo termine per controllare la pandemia Covid-19. Attualmente, ci sono più di 100 vaccini candidati in sviluppo in tutto il mondo.

Come è fatto il vaccino di CanSino Biologics
Il nuovo vaccino utilizza un virus del comune raffreddore indebolito (adenovirus, che infetta prontamente le cellule umane ma non è in grado di causare malattie) per fornire alle nostre cellule il materiale genetico che codifica la proteina spike SARS-CoV-2 alle cellule.

L'Ad5-nCoV è un vaccino candidato di tipo “vettore virale non replicante” (Non-Replicating Viral Vector), come quello cui sta lavorando l'Università di Oxford. Si basa su un adenovirus modificato non in grado di replicarsi e dunque di scatenare un'infezione. Viene utilizzato come una navetta che esprime il codice genetico della proteina S o Spike del coronavirus SARS-CoV-2, quella che il patogeno utilizza per legarsi alle cellule umane – tramite il recettore ACE2 – per poi scardinare la parete cellulare, penetrare all'interno, avviare il processo di replicazione e innescare l'infezione.

Dopo la vaccinazione, le cellule producono la proteina spike e viaggiano verso i linfonodi dove il sistema immunitario crea anticorpi che riconoscono la proteina spike e sono in grado di combattere il coronavirus una volta che la persona ne entra in contatto.

La competizione sui vaccini: una corsa contro il tempo
Anche se Moderna all'inizio di questa settimana ha divulgato pubblicamente i primi risultati del suo studio di fase I, CanSino può ora rivendicare la distinzione accademica di avere i primi risultati della sperimentazione clinica di un vaccino contro il coronavirus pubblicati su una rivista medica peer-reviewed.

Degli oltre 100 vaccini in sviluppo per la SARS-CoV-2, otto sono in fase di sperimentazione umana iniziale. E’ il prodotto di uno sforzo senza precedenti da parte di scienziati, Governi e aziende di tutto il mondo per comprimere in pochi mesi un processo che normalmente richiede anni.

Gran parte dell'attenzione iniziale è caduta su Moderna, l’azienda biotech americana, che questa settimana ha scatenato un rally di borsa grazie alla diffusione dei risultati preliminari di uno studio di Fase 1 del suo candidato vaccino.

La prima persona trattata in quello studio, che è gestito dal National Institute of Allergy and Infectious Diseases, è stata vaccinata il 16 marzo, più o meno nello stesso periodo in cui i ricercatori cinesi a quasi 6.000 miglia di distanza hanno inoculato per la prima volta con il vaccino di CanSino in un adulto sano a Wuhan.

Nei successivi 11 giorni, un totale di 108 adulti sani sono stati arruolati nella sperimentazione di CanSino e selezionati per ricevere una dose bassa, media o alta del vaccino.
Gli adulti arruolati nello studio sono stati ospitati in un hotel designato per 14 giorni dopo la vaccinazione, e ne è stata misurata la risposta immunitaria a due e a quattro settimane.

Risultati dello studio di Wuhan
Lo studio ha valutato la sicurezza e la capacità di generare una risposta immunitaria di diversi dosaggi del nuovo vaccino Ad5-nCoV in 108 adulti sani di età compresa tra i 18 e i 60 anni che non hanno avuto l'infezione da SARS-CoV-2. I volontari sono stati arruolati da un sito a Wuhan, Cina, e assegnati a ricevere una singola iniezione intramuscolare del nuovo vaccino Ad5 a bassa dose (5 × 1010 particelle virali/0-5ml, 36 adulti), dose media (1×1011 particelle virali/1.0ml, 36 adulti), o dose alta (1.5 x 1011 particelle virali/1.5ml, 36 adulti).

I ricercatori hanno testato il sangue dei volontari a intervalli regolari dopo la vaccinazione per vedere se il vaccino ha stimolato entrambi i bracci del sistema immunitario: la "risposta umorale" del corpo (la parte del sistema immunitario che produce anticorpi neutralizzanti in grado di combattere l'infezione e che potrebbe offrire un livello di immunità), e il braccio cellulo-mediato del corpo (che dipende da un gruppo di cellule T, piuttosto che da anticorpi, per combattere il virus). Il vaccino ideale potrebbe generare sia l'anticorpo che le risposte delle cellule T per difendersi dalla SARS-CoV-2.

Il candidato vaccino è stato ben tollerato a tutte le dosi senza che siano stati segnalati gravi eventi avversi entro 28 giorni dalla vaccinazione. La maggior parte degli eventi avversi sono stati lievi o moderati, con l'83% (30/36) di coloro che hanno ricevuto dosi basse e medie del vaccino e il 75% (27/36) nel gruppo ad alte dosi che ha riportato almeno una reazione avversa entro 7 giorni dalla vaccinazione.

Le reazioni avverse più comuni sono state il dolore lieve nel sito di iniezione riportato in oltre la metà (54%, 58/108) dei destinatari del vaccino, la febbre (46%, 50/108), la stanchezza (44%, 47/108), il mal di testa (39%, 42/108) e il dolore muscolare (17%, 18/108). Un partecipante a cui è stato somministrato il vaccino a dosi più elevate ha riferito febbre grave insieme a gravi sintomi di affaticamento, mancanza di respiro e dolore muscolare - ogni volta che queste reazioni avverse sono persistite per meno di 48 ore.
Entro due settimane dalla vaccinazione, tutti i livelli di dose del vaccino hanno innescato un certo livello di risposta immunitaria sotto forma di anticorpi vincolanti (che possono legarsi al coronavirus ma non necessariamente attaccarlo - gruppo a bassa dose 16/36, 44%; dose media 18/36, 50%; dose alta 22/36, 61%), e alcuni partecipanti avevano anticorpi neutralizzanti rilevabili contro la SARS-CoV-2 (gruppo a bassa dose 10/36, 28%; dose media 11/36, 31%; dose alta 15/36, 42%).

Dopo 28 giorni, la maggior parte dei partecipanti ha avuto un aumento di quattro volte degli anticorpi vincolanti (35/36, 97% nel gruppo a basso dosaggio; 34/36 (94%) nel gruppo a medio dosaggio, e 36/36, 100% nel gruppo ad alto dosaggio), e la metà (18/36) dei partecipanti nei gruppi a basso e medio dosaggio e tre quarti (27/36) di quelli nel gruppo ad alto dosaggio hanno mostrato anticorpi neutralizzanti contro la SARS-CoV-2.

È importante notare che il vaccino Ad5-nCoV ha anche stimolato una risposta rapida delle cellule T nella maggior parte dei volontari, che è stata maggiore in quelli che hanno ricevuto le dosi più alte e medie del vaccino, con livelli che hanno raggiunto il picco a 14 giorni dalla vaccinazione (gruppo a basse dosi (30/36; 83,3%), medio (35/36, 97,2%), e gruppo ad alte dosi (35/36, 97,2%) a 14 giorni).

Ulteriori analisi hanno mostrato che 28 giorni dopo la vaccinazione, la maggior parte dei riceventi ha mostrato una risposta positiva delle cellule T o aveva anticorpi neutralizzanti rilevabili contro la SARS-CoV-2 (gruppo a basso dosaggio 28/36, 78%; gruppo a medio dosaggio 33/36, 92%; gruppo ad alto dosaggio 36/36, 100%).

Tuttavia, gli autori notano che sia l'anticorpo che la risposta delle cellule T potrebbero essere ridotti grazie all'elevata immunità preesistente all'adenovirus di tipo 5 (il comune vettore/vettore del virus del raffreddore) - nello studio, il 44%-56% dei partecipanti allo studio aveva un'elevata immunità preesistente all'adenovirus di tipo 5, e aveva una risposta meno positiva dell'anticorpo e delle cellule T al vaccino.

"Il nostro studio ha trovato che l'immunità preesistente all'Ad5 potrebbe rallentare le risposte immunitarie rapide alla SARS-CoV-2 e anche abbassare il livello di picco delle risposte. Inoltre, un'elevata immunità preesistente all'Ad5 può anche avere un impatto negativo sulla persistenza delle risposte immunitarie elicitate dal vaccino", dice il professor Feng-Cai Zhu del Jiangsu Provincial Center for Disease Control and Prevention in China, che ha condotto lo studio.

Gli autori notano che i principali limiti dello studio sono le dimensioni ridotte del campione, la durata relativamente breve e la mancanza di un gruppo di controllo randomizzato, che limita la capacità di cogliere le reazioni avverse più rare al vaccino o di fornire prove solide della sua capacità di generare una reazione immunitaria. Saranno necessarie ulteriori ricerche prima che questo vaccino di prova diventi disponibile per tutti.

La vaccinazione non ha prodotto alcun effetto collaterale classificato come "grave" dopo 28 giorni. I problemi più comuni riportati sono stati febbre, affaticamento, mal di testa e dolori muscolari.

In cinque partecipanti, data la dose elevata, tuttavia, i ricercatori hanno notato episodi di febbre di grado 3, che hanno avuto un ruolo nella loro decisione di portare avanti la Fase 2 testando solo le dosi basse e medie. Due partecipanti a ciascuna di queste dosi hanno sperimentato febbre di grado 3.

I dati di Lancet suggeriscono che l'immunità preesistente all'adenovirus utilizzato da CanSino potrebbe interferire con le risposte immunitarie desiderate alla vaccinazione. Cinquantacinque partecipanti avevano un'elevata immunità preesistente all'adenovirus scelto da CanSino al momento dell'iscrizione allo studio e, in queste persone, l'analisi ha dimostrato che la familiarità con il virus comprometteva parzialmente lo sviluppo di anticorpi neutralizzanti.

I ricercatori hanno anche notato che l'età avanzata "potrebbe avere un effetto negativo sulle risposte vaccino-elicitate alla SARS-CoV-2". Se confermato, questo potrebbe rappresentare un grosso ostacolo all'uso del vaccino di CanSino tra le popolazioni più anziane che sono più a rischio di grave COVID-19. Gli anticorpi ingegnerizzati che molti altri produttori di farmaci stanno sviluppando per la malattia, al confronto, probabilmente non avrebbero questi problemi, anche se la protezione che offrirebbero è temporanea.

Lo studio di Fase 2, ora in fase di registrazione, includerà partecipanti di età superiore ai 60 anni, hanno detto i ricercatori.

Oltre a questo studio in Cina, CanSino ha recentemente ottenuto il via libera dalle autorità sanitarie canadesi per iniziare lo studio del vaccino nel paese noramericano, dato che l'epidemia in Cina è ora molto diminuita. Per lo sviluppo del vaccino CanSino è partner dell'Istituto di Biotecnologia di Pechino.

Feng-Cai Zhu,  Yu-Hua Li, Xu-Hua Guan, et al Safety, tolerability, and immunogenicity of a recombinant adenovirus type-5 vectored COVID-19 vaccine: a dose-escalation, open-label, non-randomised, first-in-human trial
Published:May 22, 2020DOI:https://doi.org/10.1016/S0140-6736(20)31208-3
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