Le persone affette da demenza e altre forme di deterioramento cognitivo (DC) hanno alterate risposte al dolore. Questo è quanto riportato in un articolo apparso sulla rivista Pain in cui gli autori sottolineano che questi pazienti presentano spesso condizioni associate con una maggiore sensibilità al dolore.

I dati disponibili ad oggi parlavano di  ridotta sensibilità al dolore nelle persone con DC. Come invece hanno dichiarato il dr. Ruth Defrin, Università di Tel Aviv e i suoi colleghi: "Sembra piuttosto che i soggetti con diffusa atrofia cerebrale o degenerazione neuronale mostrano un aumento delle risposte al dolore e/o una maggiore sensibilità allo stesso".

Gli autori del lavoro hanno analizzato studi precedenti che avevano trattato le risposte al dolore nei pazienti con deterioramento cognitivo. L'argomento è molto importante, in quanto molti pazienti con DC, che può derivare da una vasta gamma di malattie neurologiche e neurodegenerative, o anche dal normale invecchiamento, hanno "esigenze sanitarie sostenute e complesse" che coinvolgono il dolore.

"Tuttavia, gli individui con DC possono avere difficoltà a comunicare le caratteristiche del loro dolore agli altri soprattutto ai medici e questa è una sfida importante per la diagnosi e il trattamento efficace del loro dolore", scrivono i ricercatori. A causa di questi problemi di comunicazione, è anche stato suggerito che le persone con deterioramento cognitivo hanno ridotta sensibilità al dolore.

Gli autori ritengono che la comprensione dell'esperienza e delle risposte al dolore nelle persone con DC è "un obiettivo etico imperativo."

L'evidenza suggerisce che anche il normale, sano invecchiamento può essere associato a un aumento della vulnerabilità al dolore, così come le prestazioni cognitive leggermente ridotte. Questi cambiamenti possono costituire un "circolo vizioso", con il dolore che porta a un declino della funzione cognitiva e viceversa.

La maggior parte degli studi suggeriscono che l'esperienza del dolore è elevata nei pazienti con malattia di Alzheimer lieve o moderata. Non è chiara, invece, la sensibilità al dolore nella malattia di Alzheimer avanzata.

Il dr. Defrin e colleghi hanno sottolineato la necessità per il approcci multi-metodo alla valutazione del dolore in questo gruppo di pazienti.
Gli effetti di altri tipi di disturbi neurodegenerativi sul trattamento del dolore appaiono variabili.

Le risposte al dolore sembrano essere ridotte in pazienti con demenza frontotemporale (malattia di Pick) e la malattia di Huntington, ma sono aumentati in quelli con malattia di Parkinson. Effetti sulla sensibilità al dolore possono variare anche per le malattie che colpiscono le aree simili del cervello.

Vari disturbi dello sviluppo, come l'autismo, paralisi cerebrale, e ritardo mentale, sono anche associati con maggiore sensibilità al dolore. Come in altri gruppi di pazienti con difficoltà di comunicazione, sono necessari metodi alternativi per la valutazione del dolore.

Il “processamento” del dolore sembra coinvolto anche in pazienti con vari tipi di danno cerebrale, come l'ictus e trauma cranico. Recenti studi hanno dimostrato risposte cerebrali agli stimoli del dolore anche nei pazienti gravemente cerebrolesi in stato vegetativo.

Entro i limiti degli studi effettuati fino ad oggi, l'analisi suggerisce che l'elaborazione del dolore è frequentemente alterata nei soggetti con deterioramento cognitivo, spesso con una maggiore sensibilità agli stimoli dolorosi.

Gli autori del lavoro hanno sottolineato che sperano che la loro revisione aumenti la consapevolezza dei possibili cambiamenti nella percezione e nell'elaborazione del dolore e promuova approcci migliori per la gestione del dolore nelle persone affette da DC.

Emilia Vaccaro

Defrin R.,et al. Experimental pain processing in individuals with cognitive impairment. PAIN, 2015; 1 DOI: 10.1097/j.pain.0000000000000195.