La chetamina, ampiamente usata dai giovani come droga durante i rave party e non solo, potrebbe essere utile per trattare efficacemente alcuni casi di depressione resistente al trattamento. A suggerirlo sono i risultati di un piccolo studio appena pubblicato sul Journal of Psychopharmacology, opera di un team dell'Università di Oxford e dell’Oxford Health NHS Foundation Trust

"Abbiamo osservato cambiamenti notevoli in persone che avevano una depressione grave da molti anni e in cui nessun altro trattamento aveva avuto effetto" ha detto l’autore senior del lavoro Rupert McShane.

Lo studio ha coinvolto 28 pazienti con depressione uni- o bipolare resistente al trattamento (definita come una mancanza di risposta a due antidepressivi adeguati) che hanno continuato la terapia antidepressiva in atto al momento dell’arruolamento.

I partecipanti sono stati sottoposti a tre o sei infusioni di ketamina (0,5 mg/kg in 40 minuti) nell’arco di 3 settimane. Da 4 a 7 giorni dopo l'infusione finale, sono stati sottoposti a valutazioni post-trattamento, con particolare accento sul funzionamento della memoria, e poi sono stati seguiti per sei mesi, ove possibile, monitorando la gravità della depressione e gli effetti collaterali.

I risultati hanno sorpreso i ricercatori. Alcuni pazienti hanno avuto una ricaduta quasi immediata, ma altri, circa il 30%, hanno risposto al trattamento con miglioramenti sensibili e duraturi, anche fino a tre settimane, mentre il 15% ha raggiunto la remissione.

La durata mediana della risposta dall’ultima infusione è stata di 70 giorni e tutti i pazienti responder hanno iniziato a mostrare benefici prima della terza infusione di farmaco.

Tra gli abbandoni dello studio, riferiscono gli autori, ce ne sono stati due a causa di  reazioni avverse acute durante l'infusione e cinque a causa dell’assenza di beneficio e di un aumento dell'ansia. Inoltre, osservano i ricercatori, ketamina non sembra causare deficit di memoria se somministrata per un massimo di sei volte, ma avvertono che un maggior numero di somministrazioni, dosi più alte o infusioni più lunghe potrebbero causare problemi cognitivi.

McShane ha osservato che la ketamina endovenosa è un farmaco poco costoso che ha un effetto notevole, ma spesso di breve durata in alcuni soggetti . “Ora dobbiamo costruirci un’esperienza clinica con ketamina in un piccolo numero di pazienti monitorati con attenzione" ha detto l’autore, aggiungendo che il suo gruppo  spera di trovare un modo semplice per prolungarne l’effetto provando diversi regimi di infusione e aggiungendo altri farmaci già approvati come antidepressivi.

Anche altre aziende farmaceutiche hanno cercato di sviluppare la ketamina o suoi derivati come trattamenti alternativi agli antidepressivi tradizionali. Tra queste, per esempio, c’è Johnson & Johnson , che sta sviluppando una formulazione intranasale della terapia, chiamata esketamina, attualmente in fase I. Nel frattempo , AstraZeneca ha interrotto lo sviluppo di un analogo della ketamina, dopo i risultati deludenti ottenuti nei primi studi.

P.R. Diamond, et al. Ketamine infusions for treatment resistant depression: a series of 28 patients treated weekly or twice weekly in an ECT clinic
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