Il nuovo anti PD-L1 sviluppato congiuntamente da  Merck KGaA e Pfizer, avelumab, ha ottenuto dall’Ffda una corsia preferenziale per la cura di una rara forma di cancro della pelle, il carcinoma metastatico delle cellule Merkel.

Il carcinoma cutaneo neuroendocrino è un tumore primitivo della pelle, che colpisce un sottogruppo di cellule neuroendocrine cutanee (le cellule di Merkel, che danno il nome di carcinoma a cellule di Merkel; CCM). Il CCM è un carcinoma raro e rappresenta meno dell'1% di tutti i tumori maligni della cute. L'incidenza annuale stimata è di 1-2:500.000 nella popolazione bianca ed è in costante aumento.

La malattia è caratterizzata dalla formazione di cellule tumorali nello strato superiore della pelle, vicino ai terminali nervosi. Le attuali opzioni di trattamento comprendono la chirurgia, radioterapia e la chemioterapia, ma permane un forte bisogno terapeutico insoddisfatto.

Avelumab è un inibitore del checkpoint immunitario che blocca l'interazione del PD-L1 con il  suo recettore PD-1 e potenzialmente ripristina le risposte antitumorali delle cellule T e quindi può inibire la crescita del cancro.

Il farmaco, sviluppato attraverso una collaborazione congiunta fra Merck KGaA (che lo ha scoperto) e Pfizer, viene studiato in oltre 20 programmi di  immuno-oncologia.
Merck e Pfizer stanno attualmente conducendo uno studio di Fase II (JAVELIN Merkel 200) per valutare la sicurezza e l'efficacia di avelumab nei pazienti con MCC metastatico la cui malattia sia progredita dopo almeno un precedente regime chemioterapico.

Oltre 1.000 pazienti sono già stati trattati con il farmaco in studi clinici in diversi tipi di tumore, compreso il cancro al seno, cancro gastrico / gastroesofageo, della testa e del collo, MCC, il mesotelioma, il melanoma, il cancro del polmone, cancro ovarico, il carcinoma renale e uroteliale cancro.