Uno studio appena presentato al congresso della Radiological Society of North America, a Chicago, mostra che i bambini affetti da deficit di attenzione e iperattività (ADHD) naïve ai farmaci hanno i livelli cerebrali di ferro più bassi del normale.

La ricerca mostra, inoltre, che questa carenza di ferro si può identificare con una particolare tecnica di risonanza magnetica, che potrebbe essere utile per orientare la diagnosi e indirizzare in modo più appropriato la terapia in questi pazienti.

"Attualmente, l'ADHD viene definita clinicamente attraverso colloqui clinici e questionari soggettivi" ha spiegato Vitria Adisetiyo , ricercatrice della Medical University of South Carolina di Charleston, aggiungendo che i medici prescrivono spesso ai bambini malati farmaci psicostimolanti come il metilfenidato (Ritalin) per gestire i sintomi della malattia. Gli psicostimolanti, tuttavia, possono creare dipendenza e il loro uso può portare all'abuso di altri psicostimolanti, come la cocaina .

I ricercatori sospettano che l'ADHD sia causata da un abbassamento dei livelli cerebrali di dopamina. Inoltre, si è scoperto che esiste una relazione fondamentale tra livelli cerebrali di ferro e di dopamina, in base alla quale i livelli di quest’ultima sono sensibili alle variazioni dei livelli di ferro nel cervello.

Sulla base di questi presupposti, il team della Adisetiyo ha ipotizzato che i livelli di ferro cerebrali possano riflettere quelli di dopamina e che livelli anormali dello ione possano riflettere una disregolazione del pathway della dopamina.

Per verificare l’esattezza di queste ipotesi, i ricercatori hanno arruolato 49 bambini dagli 8 agli 18 anni di età, di cui 10 avevano l’ADHD e stavano prendendo un farmaco, 12 avevano la malattia ma non erano mai stati trattati con farmaci e 27 sono stati utilizzati come controlli.

Gli autori non hanno rilevato differenze nel quoziente di intelligenza tra i tre gruppi, mentre le hanno evidenziate per quanto riguarda i livelli di ferro cerebrali, risultati leggermente inferiori alla risonanza magnetica nei bambini malati e naive ai farmaci rispetto agli altri due gruppi in diverse aree cerebrali (globo pallido, nucleo caudato, putamen e talamo).

Anche se i livelli di ferro nel sangue erano normali, in questi bimbi sembrava esserci "un problema di assorbimento nel cervello", ha spiegato la Adisetiyo, aggiungendo che si sa molto poco su come il ferro entri nel sistema nervoso.

Nel commentare lo studio, Max Wintermark , dell'Università della Virginia di Charlottesville, ha sottolineato come l'ADHD sia una malattia difficile da diagnosticare e gli attuali farmaci per l'ADHD non siano di quelli da prescrivere con leggerezza. Il lavoro del gruppo della Adisetiyo, ha aggiunto, potrebbe rappresentare l'individuazione di un biomarker obiettivo e non invasivo dell'ADHD, che potrebbe contribuire a orientare meglio la prescrizione di psicostimolanti.

Ora i ricercatori intendono fare uno studio più ampio, con un campione più numeroso, e valutare anche la correlazione tra dipendenza da cocaina e ferro nel cervello.