Un farmaco sviluppato da Bristol- Myers Squibb che utilizza il sistema immunitario del proprio corpo per uccidere le cellule tumorali ha prodotto remissioni durature – in alcuni casi fino a due anni - in pazienti con melanoma che si era diffuso ad altre parti del corpo. Lo confermano i dati di uno studio pubblicato sull'ultimo numero del Journal of Clinical Oncology .

Il follow-up di uno studio di fase I condotto su 107 pazienti trattati con il farmaco sperimentale nivolumab, ha evidenziato che un anno dopo il trattamento, il 62 per cento dei pazienti erano ancora in vita. Dopo due anni , la percentuale dei pazienti in vita era ancora del 43 per cento. 

I pazienti con melanoma avanzato , la forma più letale di cancro della pelle, hanno un'aspettativa di vita media di circa un anno , ha detto il dottor Stephen F. Hodi , direttore del Centro di Trattamento Melanoma al Dana- Farber Cancer Institute di Boston e uno degli autori dello studio .

" La durata del beneficio clinico , ora con un lungo follow- up è abbastanza notevole", ha detto. " Così come l'idea che qualcuno che smette di prendere il farmaco ottenga ancora un benefico . "
Nivolumab (ex BMS-936558 o MDX-1106) è un anticorpo monoclonale IgG4 pienamente umanizzato che agisce come immunomodulatore bloccando la proteina PD-1 (Programmed cell death 1), un recettore co-inibitorio espresso dai linfociti T attivati, necessario per eludere la sorveglianza immunitaria. Il blocco di tale proteina potrebbe superare la resistenza immunitaria e mediare la regressione del tumore.

I pazienti nel trial di fase 1 i cui dati long term sono stati presentati oggi, in cui il cancro era peggiorato nonostante il precedente trattamento con farmaci standard , hanno ricevuto infusioni endovenose di nivolumab ogni due settimane fino a 96 settimane. Gli effetti collaterali del farmaco sono stati affaticamento, rash e diarrea.

Un editoriale che accompagna lo studio ha rilevato che i dati nivolumab suggeriscono che il farmaco può essere ancora più efficace in pazienti con cancro in fase inziale.

Nivolumab fa parte di una nuova classe di immunoterapie sperimentali progettati per lavorare disattivando una proteina nota come PD - 1 , o recettore morte programmata , che agisce come un freno sulla capacità del sistema immunitario di attaccare le cellule tumorali .

Bristol Myers sta conducendo diversi studi di Fase 3 in cui nivolumab viene testato in diversi tipi di cancro, tra cui il melanoma, polmone e cancro del rene.

Alcuni studi prevedono una terapia di combinazione con ipilimumab , una immunoterapia antitumorale sempre sviluppata da Bristol e progettato per interrompere un recettore cellulare differente .