Carcinoma a cellule di Merkel, migliore sopravvivenza con pembrolizumab in prima linea

Nei pazienti con carcinoma avanzato a cellule di Merkel, pembrolizumab come terapia di prima linea ha consentito un controllo duraturo del tumore, effetti collaterali generalmente gestibili e una migliore sopravvivenza globale. Sono i risultati di uno studio clinico multicentrico di fase II pubblicato sul Journal of Clinical Oncology.

Nei pazienti con carcinoma avanzato a cellule di Merkel, pembrolizumab come terapia di prima linea ha consentito un controllo duraturo del tumore, effetti collaterali generalmente gestibili e una migliore sopravvivenza globale. Sono i risultati di uno studio clinico multicentrico di fase II pubblicato sul Journal of Clinical Oncology.

«Questo studio dimostra la straordinaria capacità del nostro sistema immunitario di combattere e distruggere il carcinoma a cellule di Merkel, una forma aggressiva di cancro della pelle», ha affermato Adam Riker dell’LSU Health di New Orleans. «Il farmaco oggetto dello studio, pembrolizumab, che è una nuova forma di immunoterapia, blocca uno specifico recettore e dà un forte impulso del nostro sistema immunitario per riconoscere e poi distruggere le cellule tumorali. I notevoli risultati che abbiamo ottenuto mostrano che questa forma di immunoterapia è piuttosto efficace e rappresenta un'opzione terapeutica importante per i pazienti con carcinoma a cellule di Merkel che si è diffuso all'interno dell’organismo».

Buoni risultati di sopravvivenza con pembrolizumab
I trial clinici sugli agenti che bloccano l'asse PD-1, come pembrolizumab, hanno dimostrato un aumento della sopravvivenza libera da progressione rispetto ai dati storici dei pazienti sottoposti a chemioterapia, ma i dati sulla durata della risposta e sulla sopravvivenza globale sono limitati, hanno scritto gli autori.

Lo studio Cancer Immunotherapy Trials Network-09 di fase II, in aperto e non randomizzato, sull’impego di pembrolizumab come trattamento di prima linea, ha arruolato cinquanta pazienti, di età compresa tra 46 e 91 anni, che hanno ricevuto il farmaco per via endovenosa ogni tre settimane per un massimo di due anni.

Il 56% dei partecipanti ha risposto alla terapia, il 24% ha avuto una risposta completa e il 32% una risposta parziale. La durata media della sopravvivenza libera da progressione è stata di 26,8 mesi, con un tasso del 48,3% a 24 mesi, mentre la sopravvivenza globale a 24 mesi è stata del 68,7%.

La quasi totalità dei pazienti (94%) ha manifestato qualche tipo di effetto collaterale correlato al trattamento, che in sei soggetti ha causato l’abbandono dello studio. Si è verificato un decesso, un paziente di 73 anni con carcinoma a cellule di Merkel ampiamente metastatico e preesistente fibrillazione atriale, che si è ritirato dalla sperimentazione ed è morto 10 giorni dopo una singola infusione di pembrolizumab.

La terapia del carcinoma a cellule di Merkel
Il primo farmaco approvato per il trattamento del carcinoma a cellule di Merkel metastatico è stato avelumab, che non ha ottenuto l'approvazione della Fda fino al 2017. Come riferito dagli autori, nel 2016 le linee guida raccomandavano la chemioterapia come unica opzione terapeutica. Nel 2017, pembrolizumab è stato raccomandato dopo la chemioterapia e nel 2018, avelumab, nivolumab e pembrolizumab sono stati tutti raccomandati come terapie di prima linea preferenziali, prima della chemioterapia.

Il fatto che l'incidenza del tumore sia maggiore nelle persone immunosoppresse fornisce un certo supporto all'idea che il carcinoma a cellule di Merkel sia un cancro immunogenico, correlato alla funzione immunitaria e un buon candidato per il trattamento immunoterapico. Il National Cancer Institute definisce l'immunoterapia come "un tipo di terapia che utilizza sostanze per stimolare o sopprimere il sistema immunitario per aiutare il corpo a combattere il cancro, l'infezione e altre malattie. Alcuni tipi di immunoterapia mirano solo a determinate cellule del sistema immunitario, altre il sistema immunitario nel suo complesso. I vari tipi di immunoterapia includono citochine, vaccini, bacillo di Calmette-Guerin e alcuni anticorpi monoclonali (come pembrolizumab)".

Carcinoma a cellule di Merkel
È un tipo aggressivo di cancro della pelle che di solito si manifesta come un nodulo color carne, rosso porpora-bluastro, di solito sul viso, sulla testa, sul collo e meno frequentemente sulle gambe o sulle braccia. Deve il suo nome alle cellule tumorali che derivano dalle normali cellule di Merkel, cellule recettoriali legate al tatto.

L'esposizione prolungata al sole o la compromissione del sistema immunitario dovuta all'etá avanzata, a una malattia o all'assunzione di farmaci immunosoppressori, aumentano il rischio sviluppare il tumore. Sembra che l'esposizione prolungata al sole giochi un ruolo cruciale in circa il 20% dei casi, mentre nel restante 80% il primo responsabile sarebbe un virus chiamato poliomavirus delle cellule di Merkel, che nella maggior parte delle persone è presente in forma innocua.

Nonostante si tratti di un tumore raro, ha un'incidenza che tra il 2000 e il 2013 è cresciuta 95%. La sopravvivenza globale a cinque anni oscilla tra il 14 e il 27% per la malattia in stadio avanzato.


Bibliografia

Nghiem P et al. Durable Tumor Regression and Overall Survival in Patients With Advanced Merkel Cell Carcinoma Receiving Pembrolizumab as First-Line Therapy. Journal of Clinical Oncology 2018 36:15_suppl, 9506-9506.

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